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¿Los monos cruzaron en balsa cuatro veces el Atlántico?

Aug 08, 2023

Hace unos años, publiqué un artículo en Evolution News titulado “Rafting Stormy Waters” (Bechly 2018), que analizaba los diversos eventos altamente inverosímiles de dispersión oceánica con balsas de vegetación para explicar los patrones biogeográficos de los animales vivos. Esto incluye la dispersión de monos de África a América del Sur, que implicó un viaje de 60 días y 1.400 km a través del Océano Atlántico temprano del Eoceno (Gabbatiss 2016).

Ahora, un nuevo hallazgo de fósiles ha empeorado mucho este problema. Marivaux et al. (2023) describen en la revista PNAS un nuevo género de primates del Paleógeno de la Amazonía occidental y proporcionan un nuevo análisis filogenético de los primeros monos fósiles neotropicales. Este estudio filogenético muestra que tres géneros de monos fósiles, todos conocidos por dientes fósiles del Oligoceno temprano de América del Sur, no están relacionados con los monos vivos del Nuevo Mundo (Platyrrhini), pero están anidados en tres clados africanos distintos, respectivamente: Ashaninkacebus está anidado dentro el clado Eosimiidae (Marivaux et al. 2023), Perupithecus está anidado dentro del clado Oligopithecidae (Bond et al. 2015) y Ucayalipithecus está anidado dentro del clado Parapithecidae (Seiffert et al. 2020). Esto implica tres eventos independientes de colonización del Eoceno de América del Sur mediante rafting desde África, además de la dispersión de monos platirrinos y además de la dispersión de roedores caviomorfos.

¿Realmente existieron poblaciones viables de monos que cruzaron con éxito en balsa cuatro veces el Océano Atlántico desde África hasta América del Sur? ¿En serio? Un evento de este tipo ya es exagerado, pero cuatro veces es más que ridículo. Si tales acontecimientos ocurrieron con tanta frecuencia con pasajeros improbables como los monos, ¿por qué no encontramos muchos más casos de relaciones neotrópicas-afrotrópicas similares en candidatos mucho más probables, como reptiles o insectos, que podrían sobrevivir mucho más fácilmente en largas balsas transoceánicas? Sin mencionar el simple hecho de que en toda la historia de la navegación humana nunca hemos observado vertebrados navegando en balsa en medio del océano y solo observamos eventos de dispersión de balsa en casos de islas relativamente cercanas e incluso allí solo con reptiles. Longrich (2021) calificó esto como un “cruce oceánico increíble” que “superó las probabilidades que hacen que las loterías Powerball parezcan una apuesta segura”. Claramente algo anda mal aquí, y quiero decir muy lejos. Pero la biología evolutiva tiene una salida barata que el premio Nobel George Wald (1954) hizo explícita:

Con tanto tiempo, lo [casi] “imposible” se vuelve posible, lo “posible” se vuelve probable y lo “probable” se vuelve prácticamente “cierto”.

No es necesario ser un escéptico de Darwin para reconocer que esto difícilmente puede calificarse como buena ciencia, como se muestra, por ejemplo, en este artículo altamente recomendado de Lu (2021) desde la perspectiva de la IA. El tiempo no es el héroe de la trama cuando las improbabilidades reales y los recursos probabilísticos se ignoran o se pasan por alto con una narración elegante de acuerdo con el dogma tácito de la biología evolutiva: debe haber sido posible porque sucedió. Después de todo, Dios no lo quiera si consideráramos explicaciones más allá de los ciegos mecanismos naturalistas.